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受俄乌战争影响,科学家取消寻找火星生命计划

一项已经酝酿了20年的寻找火星生命的计划被无限期搁置。

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火星上是否存在生命?这是一个让全球生物学家都好奇的问题。但受俄乌战争影响,我们可能不得不等待更长的时间才能够得到答案。

俄乌战争打响后,西方对俄罗斯施加了大规模制裁,欧洲航天局(European Space Agency)也取消了与俄罗斯的合作。一项已经酝酿了20年的寻找火星生命的计划也被无限期搁置。

3月17日,欧洲航天局的局长约瑟夫·阿施巴赫在欧洲航天局理事会(ESA Council)的会议后向记者说:“目前看来,在今年9月发射ExoMars探测器,无论是政治上还是实际上都不可能了。”

ExoMars探测器原计划今年在哈萨克斯坦的拜科努尔航天发射场发射,预计将在太空飞行264天,预计将在明年6月使用由俄罗斯联邦航天局(Roscosmos)提供的登陆模块着陆在火星表面。

俄乌战争除了给乌克兰带来的破坏和创伤,也在很大程度影响了国际科研合作。国际社会也因此失去了一次在火星表面探索地外生命的机会。

阿施巴赫表示:“大家已经从事这个项目几十年了,大家都期待着它的成果,但现在这个项目无法发射了,我可以理解大家的沮丧。”

受两颗行星的公转轨道影响,我们要等到2024年才能够迎来下次发射窗口期。欧洲航天局的局长表示,从最现实的角度看,我们很可能要在那个时间的基础上再拖两年,甚至即便2026年发射也显得有些乐观了。

项目支出已逾10亿美元

欧洲航天局正在评估各种选项,包括恢复与美国国家航空航天局(NASA)的合作——双方在2012年宣告合作破裂,这才导致几个月后欧洲航天局与俄罗斯达成了合作协方议。

阿施巴赫称,由于欧洲航天局必须拿出新的预算提案,所以现在估量成本损失还为时过早。不过欧洲在此次火星探测项目上已经投入了至少10亿欧元的前期费用。

阿施巴赫强调:“我要申明一点,这笔钱并非打了水漂,这是一笔很好的投资,行业从中学到了很多东西,而且也已经生产出了可以发射的硬件。”

欧洲航天局的局长还指出,值得安慰的是,即便ExoMars探测器晚几年发射,它也依然能够给科学界带来一些前所未有的发现。

2021年,美国国家航空航天局的“毅力号”火星探测器(Perseverance)成功登陆火星,在全球引起了轰动。不过相比于“毅力号”,欧洲航天局的ExoMars探测器更适合寻找地外生命的痕迹,因为它的探测重点在于地面以下。

为了纪念英国科学家罗莎琳德·富兰克林在研究生命基本组成方面的贡献,ExoMars探测器搭载的火星车将被命名为“罗莎琳德·富兰克林号”。它配备的钻头可以从两米深的地方提取土壤和岩石。这个深度已经足以抵御火星地表的有害宇宙射线。

欧洲航天局的人类和机器人探测负责人大卫·帕克说:“需要强调的是,以前我们还从未向火星发射过具有生命搜索分析功能,而且能够在分子层面上寻找火星以往存在生命的可能性的机器。”

除了ExoMars项目之外,欧洲航天局与俄罗斯合作的其他项目也被“一刀切”地取消了。

“一个痛苦的决定”

欧洲航天局还计划未来几个月内从位于法属圭亚那库鲁的欧洲航天中心发射五颗卫星。其中有两颗卫星尤为重要——“欧几里德”卫星(Euclid)负责寻找暗物质,而“地球关怀”卫星(EarthCARE)将从事云和气溶胶反射太阳辐射方面的研究。

这两颗火箭都需要搭乘俄罗斯的联盟号运载火箭。然而目前,俄罗斯已经将其发射团队撤出了法属圭亚那的库鲁航天发射场。

对于欧洲航天局来说,唯一的好消息是国际空间站(International Space Station)上的生活目前还属正常。阿施巴赫表示,他们正在与美国国家航空航天局密切磋商,研究如何在不使用俄罗斯飞船的情况下继续保持国际空间站的运行和轨道安全。

因此,3月17日关于ExoMars的决定,显然是最令欧洲航天局感到痛苦的一个决定。

欧洲航天局的人类和机器人探测负责人大卫·帕克表示,来自欧洲、美国和俄罗斯的数百名科学家和工程师孜孜不倦地工作了很久,就是为了可以在9月发射这枚火星探测器。

帕克对记者说:“我没有办法掩盖大家的失望,毕竟大家参与这个项目已经很多年了。这是一个非常痛苦的决定。”

“火星已经有45亿年的历史了,我认为我们还得再等几年,才能够揭开它的所有秘密。说不定到时候,我们还将回答这个根本性的问题——火星上是否曾经有过生命?”(财富中文网)

译者:朴成奎

火星上是否存在生命?这是一个让全球生物学家都好奇的问题。但受俄乌战争影响,我们可能不得不等待更长的时间才能够得到答案。

俄乌战争打响后,西方对俄罗斯施加了大规模制裁,欧洲航天局(European Space Agency)也取消了与俄罗斯的合作。一项已经酝酿了20年的寻找火星生命的计划也被无限期搁置。

3月17日,欧洲航天局的局长约瑟夫·阿施巴赫在欧洲航天局理事会(ESA Council)的会议后向记者说:“目前看来,在今年9月发射ExoMars探测器,无论是政治上还是实际上都不可能了。”

ExoMars探测器原计划今年在哈萨克斯坦的拜科努尔航天发射场发射,预计将在太空飞行264天,预计将在明年6月使用由俄罗斯联邦航天局(Roscosmos)提供的登陆模块着陆在火星表面。

俄乌战争除了给乌克兰带来的破坏和创伤,也在很大程度影响了国际科研合作。国际社会也因此失去了一次在火星表面探索地外生命的机会。

阿施巴赫表示:“大家已经从事这个项目几十年了,大家都期待着它的成果,但现在这个项目无法发射了,我可以理解大家的沮丧。”

受两颗行星的公转轨道影响,我们要等到2024年才能够迎来下次发射窗口期。欧洲航天局的局长表示,从最现实的角度看,我们很可能要在那个时间的基础上再拖两年,甚至即便2026年发射也显得有些乐观了。

项目支出已逾10亿美元

欧洲航天局正在评估各种选项,包括恢复与美国国家航空航天局(NASA)的合作——双方在2012年宣告合作破裂,这才导致几个月后欧洲航天局与俄罗斯达成了合作协方议。

阿施巴赫称,由于欧洲航天局必须拿出新的预算提案,所以现在估量成本损失还为时过早。不过欧洲在此次火星探测项目上已经投入了至少10亿欧元的前期费用。

阿施巴赫强调:“我要申明一点,这笔钱并非打了水漂,这是一笔很好的投资,行业从中学到了很多东西,而且也已经生产出了可以发射的硬件。”

欧洲航天局的局长还指出,值得安慰的是,即便ExoMars探测器晚几年发射,它也依然能够给科学界带来一些前所未有的发现。

2021年,美国国家航空航天局的“毅力号”火星探测器(Perseverance)成功登陆火星,在全球引起了轰动。不过相比于“毅力号”,欧洲航天局的ExoMars探测器更适合寻找地外生命的痕迹,因为它的探测重点在于地面以下。

为了纪念英国科学家罗莎琳德·富兰克林在研究生命基本组成方面的贡献,ExoMars探测器搭载的火星车将被命名为“罗莎琳德·富兰克林号”。它配备的钻头可以从两米深的地方提取土壤和岩石。这个深度已经足以抵御火星地表的有害宇宙射线。

欧洲航天局的人类和机器人探测负责人大卫·帕克说:“需要强调的是,以前我们还从未向火星发射过具有生命搜索分析功能,而且能够在分子层面上寻找火星以往存在生命的可能性的机器。”

除了ExoMars项目之外,欧洲航天局与俄罗斯合作的其他项目也被“一刀切”地取消了。

“一个痛苦的决定”

欧洲航天局还计划未来几个月内从位于法属圭亚那库鲁的欧洲航天中心发射五颗卫星。其中有两颗卫星尤为重要——“欧几里德”卫星(Euclid)负责寻找暗物质,而“地球关怀”卫星(EarthCARE)将从事云和气溶胶反射太阳辐射方面的研究。

这两颗火箭都需要搭乘俄罗斯的联盟号运载火箭。然而目前,俄罗斯已经将其发射团队撤出了法属圭亚那的库鲁航天发射场。

对于欧洲航天局来说,唯一的好消息是国际空间站(International Space Station)上的生活目前还属正常。阿施巴赫表示,他们正在与美国国家航空航天局密切磋商,研究如何在不使用俄罗斯飞船的情况下继续保持国际空间站的运行和轨道安全。

因此,3月17日关于ExoMars的决定,显然是最令欧洲航天局感到痛苦的一个决定。

欧洲航天局的人类和机器人探测负责人大卫·帕克表示,来自欧洲、美国和俄罗斯的数百名科学家和工程师孜孜不倦地工作了很久,就是为了可以在9月发射这枚火星探测器。

帕克对记者说:“我没有办法掩盖大家的失望,毕竟大家参与这个项目已经很多年了。这是一个非常痛苦的决定。”

“火星已经有45亿年的历史了,我认为我们还得再等几年,才能够揭开它的所有秘密。说不定到时候,我们还将回答这个根本性的问题——火星上是否曾经有过生命?”(财富中文网)

译者:朴成奎

Biologists around the world wondering whether life ever existed on Mars will have to wait even longer to find out the answer thanks to Vladimir Putin’s war on Ukraine.

An international research project to probe the Red Planet’s surface that is some 20 years in the making has been shelved indefinitely after the European Space Agency canceled its partnership with Russia following the imposition of Western sanctions.

“This makes it practically and politically impossible to launch ExoMars in September,” ESA director general Josef Aschbacher told reporters on March 17 following the conclusion of an ESA Council meeting.

The ExoMars craft had been due for takeoff from the Cosmodrome space port in Baikonur, Kazakhstan. In June of the following year some 264 days later, the rover was to deploy to the surface using a landing module provided by Russian partner Roscosmos.

In addition, then, to the suffering and destruction visited upon Ukraine, Putin’s invasion will now exact a scientific toll as well. It will deprive the international community of an opportunity to discover extraterrestrial organisms under the seemingly barren surface of Mars.

“People have been working on this project for decades, looking forward to the results, and then—more or less on the launchpad—the mission is not launched. I can understand the frustration of people,” Aschbacher said.

While the two planets’ orbital paths put the next open launch window at 2024, the ESA director general said the most realistic date is two years after that, and even this was ambitious.

Over $1 billion spent

His team would now evaluate options including resuming the previous cooperation with NASA that fell apart in 2012, leading to ESA’s striking a deal with the Russians months later.

Since ESA will have to come up with a new budget proposal, Aschbacher said it was too soon to estimate the costs. Nevertheless, the now-scrapped program thus far required investments of over €1 billion ($1.1 billion) for Europe.

“It’s not wasted money, let me be clear, it’s been well invested; industry learned a lot and produced the hardware that would have been ready for launch,” he said.

An important consolation, according to the ESA director general, was the knowledge that if the ExoMars spacecraft eventually lands sometime later this decade, it will still deliver never-before-seen findings to the scientific community.

So while NASA’s Perseverance rover may have won headlines around the world for touching down successfully on Mars last year, its ESA equivalent is better suited to search for signs of extraterrestrial organisms where they are most likely to be found: underground.

Only the ExoMars vehicle Rosalind Franklin, named after a British scientist who performed landmark research into the building blocks of life, comes equipped with a drill that can extract soil and rock from two meters deep—far enough to be shielded from harmful cosmic rays that bombard the surface.

“It’s important to emphasize nobody else has built an analytical life-search machine capable of searching at the molecular level the possibility of past life,” said David Parker, director of human and robotic exploration at ESA.

Other programs that were to be carried out with Russian assistance are also on the chopping block.

“Agonizing decision”

ESA was also due to launch five satellites from Europe’s spaceport in Kourou, French Guiana, in the coming months. Two of them, Euclid and EarthCARE, were to perform important research into dark matter as well as the role clouds and aerosols play in reflecting solar radiation back into space.

Russia, however, pulled its teams out of Kourou, and with it the necessary Soyuz rockets that would carry them into orbit.

The only positive message ESA had to report was that life on the International Space Station was continuing largely as normal. Aschbacher said it was closely consulting with NASA on how to operate the ISS without boosters from Russia that help maintain orbit.

As a result, it was March 17’s ExoMars decision that clearly hurt the most.

ESA’s Parker said there were literally hundreds of scientists and engineers across Europe, the United States, and Russia who had worked tirelessly to overcome challenges to develop a spacecraft ready to launch in September.

“I cannot disguise in any way, of course, the disappointment of the people involved in this project over so many years. It’s really been an agonizing decision,” the exploration chief told reporters.

“Mars is four and a half billion years old, so I guess we have to wait a few more years for it to reveal all of its secrets and maybe answer this fundamental question: Was there ever life on Mars?”

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