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逆境中掘金

章劢闻 2012年05月03日

ABB公司如何在不利条件下发掘商业价值

    欧洲很多大型企业正面临金融危机以来的最低谷。然而,有两家公司的股价却早早开始回升,它们是历来注重创新的ABB和西门子。以ABB为例,该公司去年取得了创纪录的业绩,订单额首次突破400亿美元,增长18%,销售额增长15%。最近在北京接受采访时,ABB(中国)有限公司董事长兼总裁方秦(Claudio Facchin)详细介绍了公司对创新等很多与公司战略发展相关的问题的看法。

    意大利籍的方秦是ABB这家百年老店“从士兵培养起来的领袖”之一。他言谈认真、严谨,对数字及相关解读的把握很准确。中国眼下有很多难题,比如独特的地理和资源分布带来的长距离能源输送的挑战、日益提升的人力成本、从国内市场走上海外发展道路,等等。有意思的是,我们发现ABB 似乎带着一种反向思维。他们凭借强大的创新能力,反过来从以上困难中发掘出了新的商业机会,某种程度上揭示了这家公司能够逆势成长、百年长青的秘密。

    此次采访开始不久,方秦就提到了苹果公司,提到了iPad及其代表的“颠覆性创新”。无独有偶,ABB集团CEO昊坤(Joseph Hogan)最近也对媒体讲述了自己公司的创新能力,并表示ABB“现在制造出的机器人灵敏到可以轻轻捡起一只鸡蛋,而不把它打碎”。我们知道,自动化业务是ABB的基石之一,而且它在此领域技术超前。据报道,公司研发的机器人,能借助精密的人造视觉系统感知到零件的形状和位置,并且在流水线上将这些零件组装成复杂的机器。正是类似的创新准备,让ABB 能迅速抓住那些逆境中的机会。

    这首先体现在中国“正在消失的人口红利”问题上。举例而言,今天人力资源成本的上升,已经开始严重困扰在中国的跨国公司。但是,当一些公司被迫开始采取裁员这种断臂求生的手段时,我们注意到去年ABB中国公司反而增加了2,000多名员工,超过了近10年以来每年平均增加的人数——1,300人。“现在,公司在华有2,000多名研发和设计人员,并且ABB中国全部员工99%都是中国人。”方秦说。那么,这其中的奥妙在哪里?

    方秦对这个问题的回答显示,关键的一点在于,ABB自身研发的方向之一,就是拥有更好的新技术,并提高劳动生产率,从而成功抵消一部分劳动生产力成本上涨的影响。比如,ABB自身的工厂就在实践各种自动化技术。公司正在利用过去为欧洲各国开发的自动化解决方案为自身的流程服务。当这些技术手段运用成熟并且得到验证以后,它们就可以同样运用到中国这样的发展中市场。

    通过观察我们发现,ABB自动化业务2011年之所以能够获得20%以上的增长,背后一个很明显的推动力是中国当地的制造业客户。“比如各大汽车制造商,它们正在纷纷进入这个领域,因为它们必须依靠提升生产效率来弥补劳动力成本提高而造成的损失。”方秦说。从数字上看,去年,ABB中国的两大业务(电力和自动化)都取得了非常好的增长,但其中自动化业务的增长更为显著,订单额增长23%,销售额增长了30%。

    所以,当别的公司遇到人力成本的困难时,对ABB来说,却等来了难得的机遇。“顾纯元博士的销售团队卖出了大量的机器人,因为它们并不只是简单地替换了人力,而是提升了流程中的生产力,提升了质量、产量。”中国当前的人力成本上升是一种自然出现的挑战,任何成熟市场都经历过这样的过程。由于产业转型,中国正进化成一个更为成熟的市场。“中国正在寻找正确的平衡点,不是不需要劳动力,而是找到正确的技术和合适的生产力来匹配这些劳动力”方秦分析说。

    方秦提到的顾纯元博士,是刚刚上任的ABB离散自动化与运动控制业务部北亚区及中国的负责人。从自动化的角度,顾纯元对这家百年公司的成功战略进行了进一步的解读,说明了对创新的不断追求是技术革新的必由之路。他指出,早在40多年前,ABB就开始制造工业机器人。当时,传统液压技术已不太适用,也不能规模化生产。在上世纪70年代初的时候,市场对工业机器人的需求已经存在,并需要提高其生产率和柔性,可惜当时这方面的技术也不成熟。而微处理器(也就是当时的自动化控制技术)在这个时候的问世,最终给机器人的发展带来了巨大的变化。正是由于ABB准备在先,它才能最终迅速抓住了这个机会。

    除了快速增长的人力成本,中国面临的另一个巨大挑战也是ABB所拥有的核心竞争力所在:高压直流输电技术。早在60年前,ABB开始研发此技术,并且是高压直流输电技术的创造者。虽然起步很早,但只是到了最近10~15年,这一技术的市场才开始大规模形成。直流输电技术的重要性体现在很多方面。比如,要把欧洲北海海上风电场的电力输入到德国大陆,就必须使用轻型高压直流输电技术。直到今天,ABB仍在进行相关技术的改善和研发,更好地解决将海上风场的电力传输到大陆的问题。

    与此相关的还有一项“颠覆性技术”——ABB柔性交流输电技术。它增加了对电网的控制能力,不仅可以在新线路上应用,也可以用于现有线路上。在欧洲,建新输电线路非常困难,利用柔性交流输电技术可以提升现有电网的运行能力。此类颠覆性技术在未来还会有很多,直流技术在数据中心的应用就是其中一种。

    类似的技术,到了中国面对的挑战完全不同。电力的损失,在人口密集地区进行短距离输送的情况下几乎可以忽略。比如,在欧洲,电站距离城市和工业用户相对较近,而在中国,情况完全不同。三峡这样的水电站,作为巨大的电力源头,往往与最终用户相隔数千公里。由于这种独特的地域和能源分布,中国的电网建设具有独特的难度。ABB和西门子是全球电力传输领域领先的公司。据报道,这两家欧洲公司一直在提升传输效率方面互相竞赛。它们都投入了大量的人力财力,研究最适合长距离传输的直流特高压技术,以应对中国的特殊需求。因此,这背后隐藏着巨大的商业机会。

    方秦指出,中国开发的电网完全可以成为其他国家的样板,因为在此过程中做了非常长远的规划。倘若不是背后有几十年的计划,任何国家也不可能随意组建一个直流或交流的特高压电网。“此外,中国的电力设施不断地提升(特高压)技术的边界,从50万伏、75万伏,到100万伏,这是个独一无二的接受挑战过程。”方秦指出。

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