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Alphabet老将筹集4亿美元重塑美国基础设施

Alphabet老将筹集4亿美元重塑美国基础设施

Jeff John Roberts 2020年05月09日
该公司声称将使用一种前所未有的由科技驱动的全新方法,实现美国基础设施的现代化。

乔纳森·维纳和布莱恩·巴洛正计划用尖端技术解决城市面临的种种问题。图片来源:SIP

4月中旬,在美国陷入封锁之时,颇具影响力的风险投资家马克·安德里森发表了一篇名为《是时候开展建设了》(Time to Build)的热门文章。这篇文章谴责了西方民主国家在新冠病毒危机爆发前的骄傲自满,呼吁大规模重建物质和社会基础设施。安德森说,是时候让一切重新开始了,无论是道路、住房、教育还是医疗系统和工程。

安德森里并不是唯一一个在疫情中看到机会的人。德国总理安格拉•默克尔呼吁使用经济复苏资金进一步保护气候。在美国,谷歌(Google)母公司Alphabet的两名老将告诉《财富》杂志,他们正着手推进一项规模宏大、雄心勃勃的计划,重新构想美国基础设施的四大支柱,为了这个计划,他们在调用大规模的资金。

谷歌老将乔纳森·维纳和布莱恩·巴洛是新成立的控股公司Sidewalk Infrastructure Partners(简称SIP)的联合首席执行官,该公司是Alphabet主营未来城市的子公司Sidewalk Labs的分拆公司。提交给证券监管机构的文件显示,SIP已经从Alphabet和投资巨头安大略教师退休金计划拿到了4亿美元的A轮融资。

SIP声称,该公司将使用一种前所未有的由科技驱动的全新方法,实现美国基础设施的现代化。在该公司的第一次采访中,维纳描述了SIP计划如何实现从垃圾循环到美国如何部署无人驾驶汽车等各个领域的变革,还谈了这家新企业打算怎么避开政治和公共关系的陷阱——正是这些陷阱困住了Sidewalk Labs。

解决塑料的问题

作为一家希望解决棘手基础设施问题的公司,有很多问题供SIP选择。就拿塑料来说。现在,美国正被塑料垃圾淹没。美国对塑料的循环利用从来都不如金属或纸张,加上不久前中国决定停止接收海外垃圾,意味着美国的塑料垃圾山越堆越高。现在,疫情又进一步加剧了这个问题,因为越来越多的商店和消费者开始重新使用一次性塑料制品作为防护措施。和基础设施领域诸多其他难题一样,塑料的回收循环似乎已经不在美国能够解决的能力范围内。

然而,SIP认为它能解决。它投资了一家名为AMP的初创公司,该公司声称自己的技术可以实现其他公司无法做到的壮举,对塑料进行循环利用。SIP计划在中西部建立一家工厂,从附近的回收厂回收废弃塑料,然后用AMP的机械手臂和人工智能软件进行分拣。SIP说,计划要建的这座分拣工厂将出产塑料产品,出售给可口可乐和宝洁等需要大量使用塑料的大公司,而这些公司都承诺过要减少自己的环境足迹。

这家塑料企业是SIP建设“循环经济”事业的一部分,“循环经济”在环保圈很流行,指的是将垃圾和废水纳入生产循环。循环经济是SIP追求的基础设施建设四大优先事项之一。其他的优先事项主要围绕交通和移动能力——尤其是自动驾驶汽车——以及能源和数字基础设施。

维纳说SIP做每一个项目的方法都是一样的:首先确定一项基础设施需求,然后花几个月时间制定总体规划,解决方案往往是同时部署技术和实体资产。他说,SIP这种方法的关键点在于拥有一个具有影响力的人脉网络,比如可口可乐和宝洁的高管。“一旦做好了方案,我们的角色就是召集人。我们会把不同的人群聚集在一起,包括技术人员、Alphabet高管、传统的基础设施参与者和政策制定者,”维纳表示。

长远来看,无论是推动建立供无人汽车通行的城际高速公路,还是在数字基础设施领域建设网络和存储能力,为农村和城市提供高速互联网,SIP都打算使用同样的剧本。

这个计划雄心勃勃,甚至可以称为崇高伟大。但也令人担忧。要了解其中的风险,维纳和巴洛可以看看他们的老东家Sidewalk Labs遇上的麻烦。和它的分拆公司SIP一样,Sidewalk Labs兜售的也是用传感器和数据分析等工具改变现代城市的大概念。然而,当Sidewalk Labs的想象落地,实际应用到现实世界中的多伦多市时,这个项目因为政治纷争和市民反对陷入困境,市民们怕的是谷歌会吞噬他们的数据。如今,尽管该项目在向前推进,但到目前为止,几乎没怎么能改变多伦多。最新进展:5月7日,谷歌宣布将放弃该项目。

基建新方法

维纳非常清楚Sidewalk Labs遇到的政治阻力,但是他相信SIP的方法可以克服这些阻力。他说,首先,该公司并不打算打造未来新潮的城市,他们的做法是找出城镇现在就需要的基础设施,然后帮着建设。很多情况下,解决方案都会是建一座像分拣循环工厂这样的设施,平淡无奇却非常亟需。

维纳补充说,SIP在小心谨慎地咨询市长和其他地方官员当地的基建需求,而且不会进行游说。他表示:“我们不是要推销产品。”他强调,该公司打的是持久战。

SIP认为公司不同寻常的架构也是一种资产。该公司用的不是高科技公司常见的商业生态系统,在这种生态系统中,初创公司会专注于有限的产品或服务种类,从风险投资公司获得投资,风投公司从投资者那里募集大量资金,而投资者往往希望在七年内获得回报。这种结构刺激初创企业以绝命飞车般的速度增长,因为他们背后的风投资本会鞭策它们通过被收购或上市实现“离场”。

维纳表示,作为一家控股公司,SIP建设和投资的时间框架要更长,他们的两大投资者不会向公司施压,要求公司在短期内就交付投资回报。与其他科技公司相比,SIP控股公司的结构也提供了更多灵活性,让它既可以收购资产(如中西部的分拣厂),也可以战略性地投资业务互补的初创公司。SIP还计划要在很多情况下帮助运营其投资的公司。

目前,SIP有15名全职员工,包括像维纳和巴洛这样的金融老手,以及数据科学家和技术人员。该公司预计今后一年会继续扩充规模。

至于什么时候给Alphabet和安大略教师退休金交付投资回报,维纳表示,虽然时间框架比风投界要长,但也不是无限长。“我们对变现能力或者盈利能力没有设置固定的截止日期,但我们也不是在做为期20年的科学项目。这是个多年期的项目,而不是几十年,”他表示。

和其他所有人一样,SIP没有预见到冠状病毒危机的到来,但维纳相信,随着美国人在后疫情时代重新评估他们的优先事项,公司或许能够加速完成其使命。事实上,这场危机似乎正在为解决长期存在的问题创造一种新的政治能量。例如,在意大利,米兰的官员计划将22英里长的道路改造成自行车和人行道,目的是遏制空气污染。与此同时,纽约有人呼吁趁着当地仍在部分封锁,要大规模升级快要崩溃的地铁和高速公路系统。

所有这些都表明,可能确实“是时候开展建设了”——而SIP已经准备好了。(财富中文网)

译者:Agatha

4月中旬,在美国陷入封锁之时,颇具影响力的风险投资家马克·安德里森发表了一篇名为《是时候开展建设了》(Time to Build)的热门文章。这篇文章谴责了西方民主国家在新冠病毒危机爆发前的骄傲自满,呼吁大规模重建物质和社会基础设施。安德森说,是时候让一切重新开始了,无论是道路、住房、教育还是医疗系统和工程。

安德森里并不是唯一一个在疫情中看到机会的人。德国总理安格拉•默克尔呼吁使用经济复苏资金进一步保护气候。在美国,谷歌(Google)母公司Alphabet的两名老将告诉《财富》杂志,他们正着手推进一项规模宏大、雄心勃勃的计划,重新构想美国基础设施的四大支柱,为了这个计划,他们在调用大规模的资金。

谷歌老将乔纳森·维纳和布莱恩·巴洛是新成立的控股公司Sidewalk Infrastructure Partners(简称SIP)的联合首席执行官,该公司是Alphabet主营未来城市的子公司Sidewalk Labs的分拆公司。提交给证券监管机构的文件显示,SIP已经从Alphabet和投资巨头安大略教师退休金计划拿到了4亿美元的A轮融资。

SIP声称,该公司将使用一种前所未有的由科技驱动的全新方法,实现美国基础设施的现代化。在该公司的第一次采访中,维纳描述了SIP计划如何实现从垃圾循环到美国如何部署无人驾驶汽车等各个领域的变革,还谈了这家新企业打算怎么避开政治和公共关系的陷阱——正是这些陷阱困住了Sidewalk Labs。

解决塑料的问题

作为一家希望解决棘手基础设施问题的公司,有很多问题供SIP选择。就拿塑料来说。现在,美国正被塑料垃圾淹没。美国对塑料的循环利用从来都不如金属或纸张,加上不久前中国决定停止接收海外垃圾,意味着美国的塑料垃圾山越堆越高。现在,疫情又进一步加剧了这个问题,因为越来越多的商店和消费者开始重新使用一次性塑料制品作为防护措施。和基础设施领域诸多其他难题一样,塑料的回收循环似乎已经不在美国能够解决的能力范围内。

然而,SIP认为它能解决。它投资了一家名为AMP的初创公司,该公司声称自己的技术可以实现其他公司无法做到的壮举,对塑料进行循环利用。SIP计划在中西部建立一家工厂,从附近的回收厂回收废弃塑料,然后用AMP的机械手臂和人工智能软件进行分拣。SIP说,计划要建的这座分拣工厂将出产塑料产品,出售给可口可乐和宝洁等需要大量使用塑料的大公司,而这些公司都承诺过要减少自己的环境足迹。

这家塑料企业是SIP建设“循环经济”事业的一部分,“循环经济”在环保圈很流行,指的是将垃圾和废水纳入生产循环。循环经济是SIP追求的基础设施建设四大优先事项之一。其他的优先事项主要围绕交通和移动能力——尤其是自动驾驶汽车——以及能源和数字基础设施。

维纳说SIP做每一个项目的方法都是一样的:首先确定一项基础设施需求,然后花几个月时间制定总体规划,解决方案往往是同时部署技术和实体资产。他说,SIP这种方法的关键点在于拥有一个具有影响力的人脉网络,比如可口可乐和宝洁的高管。“一旦做好了方案,我们的角色就是召集人。我们会把不同的人群聚集在一起,包括技术人员、Alphabet高管、传统的基础设施参与者和政策制定者,”维纳表示。

长远来看,无论是推动建立供无人汽车通行的城际高速公路,还是在数字基础设施领域建设网络和存储能力,为农村和城市提供高速互联网,SIP都打算使用同样的剧本。

这个计划雄心勃勃,甚至可以称为崇高伟大。但也令人担忧。要了解其中的风险,维纳和巴洛可以看看他们的老东家Sidewalk Labs遇上的麻烦。和它的分拆公司SIP一样,Sidewalk Labs兜售的也是用传感器和数据分析等工具改变现代城市的大概念。然而,当Sidewalk Labs的想象落地,实际应用到现实世界中的多伦多市时,这个项目因为政治纷争和市民反对陷入困境,市民们怕的是谷歌会吞噬他们的数据。如今,尽管该项目在向前推进,但到目前为止,几乎没怎么能改变多伦多。最新进展:5月7日,谷歌宣布将放弃该项目。

基建新方法

维纳非常清楚Sidewalk Labs遇到的政治阻力,但是他相信SIP的方法可以克服这些阻力。他说,首先,该公司并不打算打造未来新潮的城市,他们的做法是找出城镇现在就需要的基础设施,然后帮着建设。很多情况下,解决方案都会是建一座像分拣循环工厂这样的设施,平淡无奇却非常亟需。

维纳补充说,SIP在小心谨慎地咨询市长和其他地方官员当地的基建需求,而且不会进行游说。他表示:“我们不是要推销产品。”他强调,该公司打的是持久战。

SIP认为公司不同寻常的架构也是一种资产。该公司用的不是高科技公司常见的商业生态系统,在这种生态系统中,初创公司会专注于有限的产品或服务种类,从风险投资公司获得投资,风投公司从投资者那里募集大量资金,而投资者往往希望在七年内获得回报。这种结构刺激初创企业以绝命飞车般的速度增长,因为他们背后的风投资本会鞭策它们通过被收购或上市实现“离场”。

维纳表示,作为一家控股公司,SIP建设和投资的时间框架要更长,他们的两大投资者不会向公司施压,要求公司在短期内就交付投资回报。与其他科技公司相比,SIP控股公司的结构也提供了更多灵活性,让它既可以收购资产(如中西部的分拣厂),也可以战略性地投资业务互补的初创公司。SIP还计划要在很多情况下帮助运营其投资的公司。

目前,SIP有15名全职员工,包括像维纳和巴洛这样的金融老手,以及数据科学家和技术人员。该公司预计今后一年会继续扩充规模。

至于什么时候给Alphabet和安大略教师退休金交付投资回报,维纳表示,虽然时间框架比风投界要长,但也不是无限长。“我们对变现能力或者盈利能力没有设置固定的截止日期,但我们也不是在做为期20年的科学项目。这是个多年期的项目,而不是几十年,”他表示。

和其他所有人一样,SIP没有预见到冠状病毒危机的到来,但维纳相信,随着美国人在后疫情时代重新评估他们的优先事项,公司或许能够加速完成其使命。事实上,这场危机似乎正在为解决长期存在的问题创造一种新的政治能量。例如,在意大利,米兰的官员计划将22英里长的道路改造成自行车和人行道,目的是遏制空气污染。与此同时,纽约有人呼吁趁着当地仍在部分封锁,要大规模升级快要崩溃的地铁和高速公路系统。

所有这些都表明,可能确实“是时候开展建设了”——而SIP已经准备好了。(财富中文网)

译者:Agatha

As the U.S. hunkered in lockdown mode in mid-April, the influential venture capitalist Marc Andreessen published a viral essay titled “Time to Build.” The essay decried the complacency of Western democracies prior to the COVID crisis, and called for a mass rebuilding of physical and social infrastructure. It’s time, Andreessen said, to start over with everything: Roads, housing, education, the health system, the works.

Andreessen is not the only one to see an opportunity in the pandemic. Angela Merkel, the German Chancellor, has called for using economic recovery funds to further climate protection. And in the U.S., two veterans of Google’s parent company, Alphabet, tell Fortune that they are embarking on a massively ambitious plan to reimagine four pillars of the country’s infrastructure—and are drawing on an equally massive purse to do so.

The Google vets, Jonathan Winer and Brian Barlow, are co-CEOs of a new holding company called Sidewalk Infrastructure Partners (SIP for short) that is a spin-off of Alphabet’s cities-of-the-future arm, Sidewalk Labs. According to a securities filing, SIP has raised a Series A funding round of $400 million from Alphabet and investment giant, Ontario Teachers Pension Plan.

SIP claims it has a novel tech-powered approach to modernize the country’s infrastructure like never before. In the company's first interview, Winer described how SIP plans to transform everything from recycling to how America deploys driverless cars—and how the new venture plans to avoid the political and public relations pitfalls that have tripped up Sidewalk Labs.

Solving the plastics problem

For a company looking to take on intractable infrastructure problems, SIP has more than a few to choose from. Take plastics. Right now, the U.S. is drowning in plastic waste. The country has never been able to recycle plastic to the same extent as metal or paper, and China’s recent decision to stop accepting overseas waste means piles of plastic garbage are growing ever higher. Now, the pandemic is exacerbating the problem as more stores and consumers revert to single-use plastics as a health measure. As with so many other infrastructure challenges, plastic recycling now seems beyond America’s capacity to solve.

SIP, however, believes it has a solution. The company has invested in a startup called AMP that claims its technology can perform recycling feats that others cannot. SIP plans to build a facility in the Midwest that will obtain cast-off plastic from nearby recycling plants, and then sort it with AMP’s robotic arms and artificial intelligence software. SIP says its planned sortation plant will yield plastic that it will sell to the likes of Coca-Cola and Procter & Gamble—big, plastic-dependent companies that have pledged to reduce their environmental footprint.

The plastic venture is part of SIP’s quest to build a “circular economy”—a term popular in environmentalist circles that refers to incorporating trash and waste water into the production cycle. The circular economy is one of the four infrastructure priorities SIP is pursuing. The others revolve around transportation and mobility—particularly autonomous vehicles—as well as energy and digital infrastructure.

In every case, Winer says SIP’s approach is the same: The company identifies an infrastructure need, and then spends months developing a master plan to deploy a mix of technology and physical assets to solve it. Crucial to SIP’s approach, he says, is its network of influential people—such as Coke and P&G executives. “Once we have a thesis, we act as a convener. We bring together groups of people, including technologists, Alphabet executives, traditional infrastructure players and policy makers,” Winer says.

Over the long run, SIP plans to use the same playbook to spur inter-city highways for driverless cars or, in the case of digital infrastructure, build out network and storage capacity to bring highspeed Internet to both rural and urban communities.

The plan is an ambitious one, perhaps even a noble one. It is also fraught. To understand the perils, Winer and Barlow can look to the troubles of their former employer, Sidewalk Labs. Like SIP, its spinoff, Sidewalk Labs touted think-big ideas to transform the modern city with tools like sensors and data analytics. When it came to deploy Sidewalk Labs’ vision in the real world city of Toronto, however, the project became mired in political wrangling and a pushback from citizens fearful of Google gobbling their data. Today, the project is moving forward but so far it has done little to transform Toronto. Update: On May 7, Google announced it would abandon the project.

A new approach to building infrastructure

Winer is very much aware of the political headwinds that Sidewalk Labs has encountered, but believes SIP’s approach can overcome them. For starters, he says the company is not trying to offer up futuristic versions of the city, but rather to identify infrastructure that towns already need, and then help to build it. In many cases, this will be in the form of unglamorous—but sorely needed—facilities like those sorting plants for recycling.

Winer adds that SIP is taking care to consult mayors and other local officials about their needs, and does not engage in lobbying. “We’re not trying to sell our widgets,” he says, stressing that company is playing a very long game.

SIP also cites its unusual corporate structure as an asset. The company does not fit within the traditional business ecosystem of tech, which is driven by startups focused on a narrow set of products or services. Those startups are in turn funded by venture capital firms, which amass large funds of capital from investors who typically anticipate a return within seven years. This structure incentivizes startups to grow at a breakneck pace as their VC backers press them to achieve an “exit” by being acquired or going public.

Winer says that SIP, as a holding company, is set up to build and invest over a longer timeline and that its two large investors will not be pressing it to deliver returns in the near future. The holding company structure also affords SIP a greater degree of flexibility than other tech firms, allowing it to both acquire assets—like the Midwest sorting plant—and also invest strategically in startups that complement those assets. SIP also plans, in many case, to help operate the companies it backs.

Currently, SIP has 15 full-time employees, including finance veterans like Winer and Barlow, as well as data scientists and technologists. The company expects its ranks will grow over the next year.

As for delivering returns to Alphabet and Ontario Teachers, Winer says the timeline is longer than in the venture capital world but also not infinite. “We don’t have a timeline for liquidity or a return by date X, but we’re not doing 20 year science projects. It’s multi-year not multi-decade,” he says.

Like everyone else, SIP did not anticipate the coronavirus crisis, though Winer believes the company may be able to accelerate its mission as Americans reassess their priorities in the pandemic’s aftermath. And indeed the crisis appears to be creating a new political energy for tackling longstanding problems. In Italy, for instance, officials in Milan are pursuing a plan to limit air pollution by converting 22 miles of roads into cycling and pedestrian routes. Meanwhile, in New York City, some are calling for a massive upgrade of crumbling subway and highway system while the city is in partial lockdown.

All of this suggests that it may indeed be "Time to Build"—and SIP is ready.

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