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投资理财

进攻康宝莱

Roger Parloff 2015年12月18日

将近三年来,对冲基金大佬比尔·阿克曼一直在竭力扳倒这家营业额达到50亿美元的营养品巨头。这可谓是破坏性的激进行为。但是有个问题值得一问:做空分子能够成为公司好的监管者吗?

 
 
编者按:随着权健事件的爆发,公众除了质疑其夸张的产品宣传之外,围绕权健集团的另一大争议是其营销模式,“洗脑般”的营销话术和宣传方式,让人不禁质疑这到底是直销还是传销?

而事实是,即便是直销企业,身后往往也都伴随着传销的魅影,对于一些直销企业涉嫌传销的报道与指控长期存在。

今天我们将回顾一篇旧闻,讲述亿万富翁、激进投资者比尔·阿克曼(Bill Ackman)为扳倒美国直销公司康宝莱做出了史诗般的努力,以及他遭遇意想不到挫折的故事。

《财富》(中文版)-- 在2012年12月19日星期三的下午两点左右,CNBC电视台的主持人凯特·凯利(Kate Kelly)曝出新闻:亿万富翁比尔·阿克曼(Bill Ackman)的对冲基金持有一家名叫康宝莱(Herbalife)的营养品公司的大量卖空头寸。(现在我们知道,其价值大约为10亿美元。)凯利又说,阿克曼认为该公司在搞金字塔式骗局,将在第二天公布详情。消息一出,康宝莱的股票在6秒之内下跌了10%,触发了熔断机制,交易暂停。

阿克曼现年49岁,是一位聪明、自负、了解媒体的激进投资者。他的潘兴广场基金(Pershing Square)自从2004年成立以来,平均净收益达到了21%,目前管理的资产有将近190亿美元。

在CNBC报道后的当天,阿克曼展示了以前没有人见过的“公开做空”。公开做空是一种相当罕见的冒险策略,投资者不仅在押宝股票下跌(称为卖空),而且还要公开宣布他这么做,同时说明原因。这一次,阿克曼在位于曼哈顿中城(Midtown Manhattan)的安盛公平中心(AXA Equitable Center)的500人礼堂做了一次长达3.5小时的网络直播演示会,展出了342张图片。他说,这家公司是“全世界有史以来运作得最好的金字塔式计划”。他明确表示,希望股票不仅下跌,而且归零。如果押宝成功,他将把个人利润捐给慈善活动,因为他认为,从一家如此邪恶的公司身上赚取的任何收益都是“怃恤金”。

到了下周一,也就是圣诞节前夜,康宝莱的股票已经从凯利报道前的41.57美元跌至24.24美元新低,跌幅达42%。公司的市值被砍掉了将近20亿美元。

康宝莱招致如此的怨恨,也许让人觉得有些怪异。公司位于洛杉矶,不生产香烟,不卖酒精,不搞赌场,也不排放污染物。它是一家有35年历史的营养品公司,拥有8,000名员工,在91个国家销售5,300种产品,包括减肥蛋白粉、维生素、运功功能饮料和一种护肤系列产品。

公司取得了值得称道的成功。它的主打产品是一种用分离大豆蛋白制成的代餐奶昔粉,称为“1号配方”(Formula 1),占到其销售额的30%。可能很多

《财富》杂志的读者没有听说过这种东西,但是它的销售额比其最大的三家竞争对手—安素(Ensure)、家乐氏(Kellogg's)和SlimFast—的同类产品的总和还要多。康宝莱生产25种口味的奶昔,在美国用的是椰林飘香朗姆酒,在巴西市场用了一种花生糖,在中国则用了罗宋汤。公司还营销低糖、无麸质、非转基因的奶昔。

但是阿克曼攻击康宝莱,并非因为它卖奶昔。他的行动源于它是一家多级营销公司(MLM)。多级营销公司通过独立的承包人销售其产品。承包人不仅从销售公司的产品中收益,还可以通过招募其他销售人员来获利。如果这些被招募的销售人员又被说服去招募更多的销售人员,那么承包人还能够继续从中获利。以此类推,形成了一个金字塔式的结构。

多级营销的危险在于,这类企业的存在理由可能不再是销售产品,而是招人。招人可能最终转化为一场几乎不加任何掩饰的金钱转移游戏,这与20世纪30年代的连锁信骗局没有区别,是典型的金字塔式计划。早期的参与者就像劫匪那样赚钱,但是按照数学规律,后来者注定要失败。

有些消费者维权人士强烈地相信,所有的多级营销(又称网络式营销)都应该是非法行为。但事实并非如此。1979年,美国联邦贸易委员会(Federal Trade Commission)支持了家用品营销公司安利(Amway)的商业模式。自那以后,只要执行了用于保证可持续性的某些预防措施,多级营销就被认为是合法的。目前,在多级营销公司里,就有一些人们天天都能够见到的品牌,比如雅芳(Avon,在本年度的《财富》美国500强排行榜上列第322位)、特百惠(Tupperware)、优莎娜(Usana)、如新(Nu Skin)、Primerica和Pampered Chef。其中,Pampered Chef还是沃伦·巴菲特(Warren Buffett)的伯克希尔—哈撒韦(Berkshire Hathaway)的一家子公司。

按照市值计算,康宝莱是最大的多级营销公司,按照营业收入计,则排在第二位,仅次于雅芳。公司在去年实现了50亿美元的营业收入,离进入今年的《财富》美国500强排行榜并不远。若不是因为它的成立地点是在开曼群岛(Cayman Islands)而没有资格参评,它可以在美国公司中排到第522位。

不过,尽管康宝莱很大,但是位于纽约的那位激进投资者的来头更大。这使他有底气发动一场争取盈利的新圣战。如果成功,他将屠杀他眼中的这条恶龙,同时为他的投资人赚取超过10亿美元的收益。

倚仗着无穷的资源和无边的自信,阿克曼发誓要摧毁这家公司。在他于安盛公平中心做演示会之后的近三年里,他一直在用政府部门都未曾用过的词汇痛斥康宝莱。在一次公开的演示会中,他说“康宝莱是有史以来最大的骗局之一”;他对福克斯电视台(Fox)说,康宝莱的首席执行官迈克尔·约翰逊(Michael Johnson)“正在管理一家犯罪的企业”;他对CNBC说,康宝莱的高管“有可能进监狱”。

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