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信息需要免费,抑或更昂贵?

Richard Siklos 2009年07月22日

未来学家表示,技术不断进步,就使得信息免费还是昂贵的竞争一直存在,并永远不会消失。

    未来学家斯图尔特•布兰德是第一个说“信息需要免费”的人,同时他还说过“信息需要更昂贵。”

    作者:Richard Siklos

    在媒体和技术产业圈里,几乎每天都可以听到有人大声疾呼“信息需要免费!”,这不仅是对传播或复制他人内容的辩护,也可用来解释为什么许多传统信息供应商的命运岌岌可危。

    因此,我想我要给最初说这句话的人打个电话,他就是硅谷的未来学家斯图尔特•布兰德(Stewart Brand)。这句话是25年前,也就是1984年,在布兰德协助组织的第一届黑客大会上第一次提出的。根据大会纪录,布兰德说出“信息需要免费”这句话是为了回应苹果公司的联合创始人(最近的真人秀节目《与星共舞》的参赛选手)史蒂夫• 沃兹尼亚克(Steve Wozniak)提出的一个观点。当时,沃兹尼亚克对在加利福尼亚州索萨利托参会的125名程序员说,如果公司决定将工程师们设计出的产品不投放市场的话,那么不给设计者产品所有权的做法是很可耻的。布兰德接下去说道,“从一方面来说,信息需要更值钱,因为它太宝贵了。在正确的地方获得正确的信息足以改变我们的生活。

    “而另一方面,”他继续道,“信息需要免费,因为传播信息的成本越来越低。这两种趋势在相互竞争。”

    沃兹尼亚克回应道,“信息需要免费,但你付出的时间不应该免费。”

    两人的对话预示了音乐产业的现状:歌手卖唱片赚的钱越来越少,靠巡回演出赚的钱却越来越多。“这在一定程度上把唱片公司撇在了一边,但那又怎样,”现年70岁的布兰德说。“我最初的观点是技术不断进步,就使得信息免费还是昂贵的竞争一直存在,并永远不会消失。从某种意义上说,这能鼓励创新并打击那些不能很快革新或改变的人。”

    布兰德表示他的这句标志性的话语在现在的讨论中经常被人错误解读,哪怕是那些自认聪明的人,如谷歌(Google)高管们也一样会犯错误。商业世界最大的问题似乎是考虑是否要用广告、订阅或小额支付来支持内容,而不是内容是否应该完全免费(尽管知识产权保护仍然十分重要)。但是布兰德同样认为许多不受管制的信息通过电子方式传播,这不应该被指责为是报业资产快速缩水的原因。“免费并不是一个主要问题,”他说。

    他的观点是报纸需要适应一个双向社会互动和信息快速传播的世界(比如Twitter之类)。并且,他认为报业错过了在互联网上作分类广告的机会。在上世纪90年代早期,布兰德曾建议华盛顿邮报(Washington Post)这样做。“当然那些编辑们认为分类广告是跟在高价值编辑内容后面的廉价品。”他回忆说。“他们基本上是在对我说,‘感谢你的时间,我们应该把支票寄给谁?’”

    看起来,布兰德的著名悖论几乎每天都在上演。“我们为一位前不久在德黑兰被杀害的妇女拍摄的视频付了多少钱?没有人付一分钱,”布兰德说。“这不仅是免费的,并且对拍摄者没有任何的尊重。”再过25年人们还会高唱“信息需要免费?”布兰德不知道,但是,哎呀,他说他还没想出新的引人注目的妙语来取代旧的这句。

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