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读者文摘面临债务危机

William Cohan 2009年05月11日

对读者文摘集团而言,眼下正如狄更斯所说的,既是最美好的时代,也是最糟糕的时代。

    这家拥有87年历史的标志性杂志因私募股权收购案负债20亿美元,深陷财务泥沼。

    作者:William Cohan

    对读者文摘集团(Reader's Digest Association)而言,眼下正如狄更斯所说的,既是最美好的时代,也是最糟糕的时代。近日,就在杂志现任主编佩吉•诺斯罗普(Peggy Northrop)接受“2009年美国国家杂志优秀期刊奖”时,这家公司正在财务困境中挣扎求生。除了拥有87年历史的旗舰刊物《读者文摘》外,它还经营着大约44本杂志及网站。

    两年前,读者文摘集团被由利普伍德资产公司(Ripplewood Holdings)牵头的一个私募股权投资财团收购,由此背上了21亿美元的债务。如今其净亏损数额巨大,债务交易价格极低,资产负债表更是混乱不堪。

    美国的标志性读物《读者文摘》袖珍便携,曾因大规模重新设计而受益匪浅。可是眼下,财务改革看似必不可免。

    数月以来,由亿万富翁投资者提姆•柯林斯(Tim Collins)掌控的利普伍德公司不断引进专业人才。该公司负责全球公关活动的副总裁威廉•安德勒(William Adler)说,利普伍德聘请凯易国际律师事务所(Kirkland & Ellis)和企业重组顾问公司Miller Buckfire的银行家“就有关重组事务和财务状况的诸多问题”出谋划策。“他们将协助公司探寻战略契机,未雨绸缪地备战市场的潜在风险。相关策略包括但不限于提高追加资本,减轻债务负担等。”

    安德勒说,公司“目前不打算申请破产”,而且会遵循所有的债务契约。最有可能的结果是凯易和Miller Buckfire试图与债权人庭外和解,就改组问题展开谈判。利普伍德还有其它的选择,例如扩充股本,从而回购债务,保护自己的原始投资等。在读者文摘新任首席财务官汤姆•威廉姆斯(Tom Williams)的促请下,公司也聘请商业咨询公司Alix Partners来“制定多年期、自下而上的商业计划,”安德勒说。

    利普伍德及其它投资者在2006年11月同意以每股17美元、总值24亿美元的价格接手读者文摘集团时,人们自然对公司的未来过于乐观了。“能够达成收购读者文摘的协议,我们感到非常激动。这家公司真的很棒,不仅资产遍布全球,而且旗下拥有多家成长型的企业。这些对我们来说都将是一笔丰厚的资产。” 提姆•柯林斯当时这么说。在3.75亿美元的股本账户中,利普伍德投资了2.75亿美元。其它的投资者包括J. Rothschild 集团、GoldenTree资产管理公司、史带投资公司(C.V. Starr & Co.)、GSO Capital Partners公司——现已为百仕通集团(Blackstone Group)所收购、美林(Merrill Lynch)——已为美国银行(Bank of America)所收购,还有由Alex Litowitz创立的价值80亿美元的对冲基金 Magnetar Capital。

    当时,许多分析师认为利普伍德在与读者文摘展开的谈判中明显强势,因此对读者文摘的董事会和财务顾问提出了批评。这些顾问包括高盛(Goldman Sachs)和前高盛银行家麦克尔•林奇(Michael Lynch)。前者为提供咨询服务收取了1.1亿美元的费用,而后者虽然无法为股东争取到更好的交易案,却也获得了275万美元的酬劳。他们针对读者文摘、利普伍德和其它投资者提起的诉讼后来得到了调停。(利普伍德、高盛和Miller Buckfire都拒绝评论此事。)

    在为期6个月的谈判中,利普伍德两次出价每股18.50美元,但读者文摘董事会以不出售公司为由,予以拒绝。而当董事会事后改弦易辙,打算出售时,利普伍德参考了自己所做的审查评鉴,将报价降至每股16.50美元,又在最终一轮的谈判中提至每股17美元。利普伍德在之前的60天内为公司的平均股价支付25%的溢价。

    与此同时,利普伍德也将旗下的两家成员公司分别以1亿美元现金和6000万美元入股的方式并入读者文摘集团。这两家公司分别是《时代生活丛书》的授权出版方Direct Holdings Worldwide和《每周读者》(Weekly Reader)与《世界年鉴》(World Almanac)的出版方WRC Media。投资银行Allen & Co.就这些收购活动给出了公平意见。2007年3月3日,交易案完成,读者文摘17年的上市公司历史从此终结。当日, 曾任Fairchild Publications出版公司总裁兼首席执行官的玛丽‧柏纳(Mary Berner)开始执掌新组建的公司,担任首席执行官。

    对利普伍德来说,交易的时机真是糟透了。当时,全球经济初露衰退苗头,传统印刷媒体的广告收入和订阅人数骤减,《读者文摘》也无法幸免。公司公开文件披露,杂志的发行量从交易宣布时的1,830万份滑落至1,650万份;而长期以来,其巨大的发行量让其它杂志出版商艳羡不已。在2008年6月30日之前的12个月内,该杂志的付费广告插页数从前一年的10,520页减少到了9,459页。

    在2008年12月之前的6个月间,公司三个核心业务部门——美国出版部、海外出版部和学校与教育服务部——的运营利润同比骤减70% ,降至3,080万美元。

    与此同时,利普伍德采用了私募基金典型的操作手法,以16亿美元优先支付的有担保债务和6亿美元优先次级本票的形式,为公司的资产负债表注入大约22亿美元的承诺债务工具,利率设定为9%,2017年到期。这些优先次级本票在去年6月的相互报价后开始公开交易,是以平价发行,但现在却以每0.6美元兑1美元的比率转手。这反映出公司面临着重重风险,对现有的债务负担颇为忧虑。(公共记录显示,富达集团(Fidelity)和投资管理公司Eaton Vance似乎是次级债务的主要持有者。)私募股权公司投资的3.75亿美元很可能面临巨亏。

    玛丽‧柏纳在1月28日宣布,鉴于消费者支出和广告收入有所“下滑”,公司将在全球范围内采取“衰退计划”,包括裁员8%,停止按401(k)计划为员工缴纳养老保险金,强制剩余的员工接受每月5日的无薪“轮休”等。

    信用评级机构很快对市场的担忧做出了反应。2月19日,标准普尔指数认为公司前景堪忧,将其债务评级从B-降至CCC。标准普尔称,降级反应了该公司“杠杆率极高,财务契约的合规空间收缩,而且流动性趋紧。”

    翌日,穆迪将公司的债务评级从B3降至Caa3,并认为“考虑到全球用户支出在日益减少,而读者文摘集团成熟的印刷体出版物受到冲击”,公司当周的预期收入“将使维持财务契约的合规行为和支撑现有资本结构的努力难上加难。”穆迪做出预测,在未来的12到18个月内,该公司“很有可能”进行财务重组。至于降低债务评级,安德勒说:“这是可以理解的,不会影响公司的正常运转。”

    1922年,威廉‧洛伊‧迪怀特‧华勒斯(William Roy DeWitt Wallace)在纽约格林威治村(Greenwich Village)的地下酒吧创办了读者文摘集团。如今,这本杂志首次获得了优秀期刊奖;他若在世,无疑会认同狄更斯的那句讽刺之语。在发行量超过200万的杂志中,《读者文摘》击败了《时代》周刊、《返璞归真》(Real Simple)、《玛莎•斯图尔特生活》(Martha Stewart Living)和《国家地理》等对手,赢得了这一级别的大奖,这相当于杂志出版业中的奥斯卡最佳影片奖。

    “《读者文摘》采用了全新的设计,推出富有想象力而及时的专题报道,表达了对这个时代的看法,令人耳目一新。”国家杂志奖的评委总结说,“(杂志)刊载了普通人历经磨难的非凡故事,提供了简明有效的健康知识和个人理财服务,还有让人会心一笑的幽默专栏,这一切都让《读者文摘》成了人们的良师益友,甚至是避世逃遁的精神家园。”

    颁奖典礼的第二天,佩吉•诺斯罗普来到了杂志社位于纽约普莱森特维尔村园区式的总部,和员工分享自己的激动之情:“昨晚,我们获得了奥斯卡奖。”她说:“尽管很不好意思,但我还是要承认,我憧憬这一时刻已经很多很多年了……这是最好的结果。”

    毫无疑问,要让这一杠杆收购案突显成效,参与其中的各方高管在享受高额薪酬时,是该继承读者文摘集团的优良传统,尽其所能地谱写历经磨难的非凡故事了。

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