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美国需要开征增值税?

Shawn Tully 2008年12月04日

要想解决日益膨胀的财政赤字,美国面前只有一条路,那就是增值税。

    不管喜不喜欢,要想解决日益膨胀的财政赤字,我们面前只有一条路,那就是增值税。

    作者:Shawn Tully

    美国人不久很有可能将面临一种完全不同的税收体制,也是众多学者和政府官员没有重视的体制。

    这就是增值税(VAT)。在全世界,例如法国、墨西哥和澳大利亚,增值税已经实行了几十年,为政府日益庞大的支出买单。1954年,一位法国经济学家开创了增值税。这是最有力、最高效的政府创收的方式。

    美国政府要想维系不断膨胀的联邦预算,就需要大幅增加财政收入。无党派研究所税收政策中心(Tax Policy Center)的罗伯顿•威廉姆斯(Roberton Williams)说道:“根本问题就是所得税收入无法维系预测的开支水平。几年前,许多其它国家就面临了这个问题。”今天,增值税几乎占到法国政府总收入的一半。在大多数发达国家,其比例也差不多。

    从本质上看,增值税属于一种销售税。其特殊之处在于,增值税是在生产产品的每一阶段都征收,而不是仅仅在出售产品时征收。

    比如,假设一辆轿车标价30,000美元,增值税率是10%。福特公司购买钢材和其它原材料花了8,000美元,缴纳增值税800美元。经销商购买整车,向福特公司支付25,000美元,以及2,500美元的增值税。福特公司留下800美元,因为这部分的税自己已经交过了,其余的1,700美元上缴政府。顾客购买这辆SUV车,向经销商支付30,000美元,缴纳3,000美元的增值税。经销商留下2,500美元,把其余的500美元上缴政府。最后,政府一共征税3,000美元,相当于这辆轿车零售价的10%。

    增值税的巧妙之处在于,尽管最后真正纳税的是消费者,但是大部分的税额是由制造商上缴的,然后才是零售商。增值税实际上隐含在商品和服务的价格里面。因此,提高增值税不会像提高所得税那样犯众怒。

    提高增值税不难,但是这恰恰反映出了增值税的几大缺点之一:政府看中这条捷径来扩大财政开支,而这可能会减缓经济增长。

    即便如此,增值税也要比另一个办法好:增收零售销售税。如果全国销售税率提高到20%,那么消费者可能会选择现金支付来避税,而零售商可能会服从,因为这样做相当于把售价下调20%,从而卖出更多商品。一旦改为增值税,制造产品的每一步以及征税的每一步,都要有文件记录。

    没错,增值税可能在美国势在必行。因为政府支出增长得太快,现行的税收体制根本无法产生足够的财政收入。

    平衡预算

    我们来研究一些数字。根据现行的税收体制,未来很长一段时间,预计财政收入要占GDP的18%至20%,不会增长太多。但是,在2030年财政支出将增至GDP的24%,2050年达到28%,这还不包括联邦债务的利息。如果不进行大幅增税,未来的预算赤字、庞大债务以及巨额利息将令预算惨不忍睹。

    如今,所得税总额达到1.1万亿美元,占GDP的9%,包括工资税和公司所得税。现在赤字高达5,800亿美元,而且社会保障信托基金的盈余也已经用于支付政府支出。但是这种盈余也在飞速减少。因此,要想平衡预算,如果其它的税率保持不变,美国就必须将所得税上调53%。

    这个缺口还会不断扩大,主要是由于医疗保险和医疗补助的成本在飞快地增加。为了支付这些费用,我们就需要增税多达GDP的2%。也就是说,需要多征收2,700亿美元的所得税。

    这就意味着,总共需要增税8700亿美元,即增加了80%。这还没有考虑当选总统巴拉克•奥巴马(Barack Obama)的医疗计划。奥巴马计划到2018年为止投入约2400亿美元改善医疗服务。

    美国从1913年开始实行联邦所得税,这是一大财政支柱。但是问题在于,联邦所得税收入无法维系未来膨胀的财政支出。所有的经济学家都认为,一旦最高所得税率过高,美国人就会努力工作,进行储蓄,减少投资。缴税额的增长会变慢,远远低于税率增长的速度。最终,尽管税率有所上调,但是税收收入还是得不到提高。

    也许增值税是唯一的出路。美国企业研究所(American Enterprise Institute)经济学家安德鲁•比格斯(Andrew Biggs)说道:“我们的财政支出水平快赶上欧洲了,这样一来,就需要一种更有效的办法来增加财政收入。”

    但是,除了会使政府增加预算之外,增值税还有另外一个缺点:中产阶级纳税人受到的打击最大,因为他们购买衣服、轿车和其它商品的费用占收入的比例超过了富人。对奥巴马和其他民主党人而言,这一点尤其令人沮丧。因为他们承诺,将提高最富有美国人的税率,使税收体制更具进步性。

    一个治标之策就是免除食品、汽油、燃油以及其它日常重要商品的增值税,转而向游艇和珠宝设置高税率。为了帮助中产阶级纳税人,联邦政府也可以根据数千万纳税人的收入,为他们提供补贴。比如,法国政府就根据孩子的多少给家庭寄补贴支票。

    但是鉴于政界的特点,比格斯说道:“问题是这些退税可能会和某种社会议程绑定,而无法改善税收体制。”

    欧洲政府的普遍做法是,在经济衰退时上调增值税来增加财政收入。在一些国家,政府支出占国家收入的比例高于50%。上调增值税的确实现了财政稳定,但是经济增长欠佳、缺乏活力,而且投资不振。

    从预算中可以看出,美国已经决定要大力扩充政府。陷阱已经布下。除非实行增值税,否则美国很难逃出生天。

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